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Detectan agua en un exoplaneta

El Very Large Telescope descubre, por primera vez, elementos pesados (como óxido metálico, agua y sodio) en la atmósfera de un planeta situado fuera de nuestro sistema solar, según informa la revista Nature.

Representación artística del exoplaneta WASP-19b, en cuya atmósfera se ha encontrado óxido metálico por primera vez. /

La búsqueda de planetas fuera de nuestro Sistema Solar constituye, a día de hoy, una de las áreas más activas de la astrofísica. Con más de 3.500 planetas extrasolares confirmados, que muestran la infinita variedad de mundos posibles, los esfuerzos se dirigen ahora hacia la caracterización de estos planetas.

Un estudio, que cuenta con la participación del CSIC, el Consejo Superior de Investigaciones Científicas, y que se publica en la revista Nature, ha detectado por primera vez elementos pesados en la atmósfera de un exoplaneta.

 Se trata del exoplaneta “WASP-19b”, un tipo de planeta masivo como Júpiter, pero que, al contrario que los gigantes gaseosos de nuestro Sistema Solar, se halla muy próximo a su estrella.

 Muy caliente

 “WASP-19b” es el planeta gigante con el periodo orbital más corto conocido (apenas 19 horas) y se calcula que la temperatura de su atmósfera alcanza los 1.700 °C.

“Se trata de un planeta muy interesante para comprobar cómo evolucionan las mareas en condiciones tan extremas”, explica Antonio Claret, investigador del CSIC en el Instituto de Astrofísica de Andalucía.

Durante dos años, los científicos han realizado observaciones con telescopios de gran tamaño y alta precisión y, de este modo, se han hallado pequeñas cantidades de óxido de titanio, agua y sodio, así como una especie de neblina que cubre el planeta.

 Ventajas

 El óxido de titanio tiene muchos usos en la Tierra. Es un ingrediente común en los filtros solares, ya que absorbe la radiación ultravioleta, y también se utiliza en pinturas y cosméticos

 La presencia de este elemento pesado en la atmósfera de WASP-19b puede tener efectos sustanciales sobre la estructura y circulación de la temperatura atmosférica.

Además, este hallazgo permitirá la realización de estudios más detallados de las atmósferas exoplanetarias y así poder determinar si estos planetas tienen atmósferas potencialmente habitables.

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