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SALUD

¿Qué es el mal de Chagas?

La padecen más de 17 millones de personas en América Latina. Se trasmite a través de la picadura de un insecto que desarrolla el parásito

REUTERS / Se encontraba hospitalizada en cuidados intensivos en un centro sanitario de Buenos Aires a causa de problemas renales

Mercedes Sosa fue una de las víctimas del mal de Chagas, desconocida en Europa porque se desarrolla en zonas tropicales de América Latina. Se transmite a través de la picadura de un insecto llamado vinchuca que afecta principalmente al corazón.

"La Voz de Latinoamérica" que se apagó este 5 de octubre a los 74 años, había nacido en la provincia de Tucumán, una de las zonas más pobres de Argentina. Contrajo precozmente el mal de Chagas. La picadura de este insecto es una suerte de sentencia de muerte anticipada. La mayoría de los portadores no llegan a los 40 años. Sosa lucho siempre contra ese mal que le afectó al corazón.

Los países más afectados son Argentina, Bolivia, Paraguay y Brasil que concentran el 80% de los casos. Los últimos años se han intensificado las campañas de prevención en las zonas rurales donde se encuentra el foco de infección por la precariedad de las viviendas de barro, el habitad de estos insectos nocturnos.

Este mal, que fue descubierto hace 100 años por el médico brasileño, Carlos Chagas. Es un padecimiento endémico de América, distribuyéndose desde México hasta Argentina. Se estima que son infectadas por la enfermedad de Chagas entre 15 y 17 millones de personas cada año, de las cuales mueren unas 50.000. La enfermedad tiene mayor prevalencia en las regiones rurales más pobres de América Latina.

La lucha conjunta de tres países

Los últimos tres años Argentina intensificó la lucha contra el mal de Chagas, pero la enfermedad se mantiene fuera de control según estudios publicados por expertos de Argentina, Bolivia y Paraguay.

"A casi cien años del descubrimiento de la enfermedad, estamos perdiendo la batalla contra el Chagas porque no hemos podido desterrarla hasta ahora ni tampoco controlarla", sentenció Sonia Tarragona, directora de la Fundación Mundo Sano en Buenos Aires.

Según este informe sólo en Argentina hay dos millones de personas con Chagas y la región del Gran Chaco concentra el 15% del total de casos de América latina. Esa región, de 31.400 kilómetros cuadrados y 300 comunidades, también incluye a Brasil, que tiene un mejor pronóstico: en 2006 certificó la interrupción de la transmisión del parásito.

La situación es aun más desoladora en Bolivia donde se estima que el 25% de la población total tiene esta enfermedad, según datos del Ministerio de Salud de dicho país. Un informe del Plan Internacional Inc. Bolivia y la Fundación Pro Hábitat, señala que al menos 1.800.000 bolivianos se encuentran infectadas con el mal de Chagas, es decir el 23% del total de la población, mientras que cerca de 3.700.000 están en riesgo de contraer este mal causante del 13% del total de muertes en el país.

Ambas instituciones informaron que a lo largo de 10 años de trabajo continuo en el país lograron refaccionar 15.608 viviendas e iniciar un tratamiento para la cura del mal de Chagas a 2.500 niños, niñas y adolescentes en las zonas endémicas de las provincias de Tarija y Chuquisaca.

¿Qué es el Chagas y Cómo se transmite?

El parásito Trypanosoma cruzi se desarrolla en el abdomen de la vinchuca que al defecar sobre la piel del ser humano deja expuesto el parásito que posteriormente se introduce en el torrente sanguíneo cuando la persona restriega la zona afectada por la picazón del insecto.

Para vivir, el insecto se alimenta, desde que nace hasta que muere, exclusivamente de sangre. Como la picadura es indolora, la persona, absorta por el sueño, no se percata y ante la picazón la confunde con la de algún mosquito. Salen sóloen la noche y durante el día se esconden en los recovecos de las paredes, mayormente construidas de barro en las zonas rurales.

El mal de Chagas tiene dos fases, la aguda y la crónica. La primera puede presentarse sin síntomas. Los síntomas de la fase aguda pueden ser: inflamación y enrojecimiento del sitio de infección (donde el insecto provocó la infección inicial).

La enfermedad disminuye su intensidad después de la fase aguda y puede volverse crónica sin manifestar síntomas posteriores durante muchos años. Cuando los síntomas finalmente se hacen presentes, aparecen como enfermedad cardiaca (cardiomiopatía) y trastornos digestivos (como le magacolón).

Los pacientes pueden presentar insuficiencia cardiaca congestiva y el primer síntoma de trastorno digestivo puede ser la dificultad para deglutir, que puede llevar a la desnutrición.

Los enfermos que presenten infección parasitaria del colon pueden experimentar dolor abdominal y estreñimiento. La enfermedad cardiaca es, por lo general, la causa de la muerte del paciente.