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Un escáner ocular para detectar en segundos signos de alzhéimer temprano

Un estudio sugiere que la pérdida de vasos sanguíneos en la retina podría ser señal de enfermedad

Un oftalmólogo podría en un futuro diagnosticar la enfermedad de Alzheimer antes de que aparezcan síntomas. /

Un examen rápido de la vista podría algún día permitir que los oftalmólogos revisen la prescripción de las gafas y la salud cerebral. Un estudio de más de 200 personas en el Centro del Ojo de la Universidad Duke Eye, en Durham, Carolina del Norte, Estados Unidos, publicado este lunes en 'Ophthalmology Retina', sugiere que la pérdida de vasos sanguíneos en la retina podría ser señal de enfermedad de Alzheimer.

En las personas con cerebros sanos, vasos sanguíneos microscópicos forman una red densa en la parte posterior del ojo dentro de la retina, como se ve en 133 participantes en un grupo de control. En los ojos de 39 personas con enfermedad de Alzheimer, esa red era menos densa e incluso escasa en algunos lugares. Las diferencias en la densidad fueron estadísticamente significativas después de controlar factores como la edad, el sexo y el nivel de educación, dice la autora principal del estudio, Sharon Fekrat, oftalmóloga de Duke y cirujana de retina.

Medir los vasos sanguíneos es la clave 

"Estamos midiendo los vasos sanguíneos que no se pueden ver durante un examen ocular regular y lo estamos haciendo con una tecnología no invasiva relativamente nueva que toma imágenes de alta resolución de vasos sanguíneos muy pequeños dentro de la retina en solo unos minutos --describe--. Es posible que estos cambios en la densidad de los vasos sanguíneos en la retina puedan reflejar lo que está sucediendo en los diminutos vasos sanguíneos en el cerebro, quizás antes de que podamos detectar cualquier cambio en la cognición".

El trabajo encontró diferencias en las retinas de aquellos con enfermedad de Alzheimer en comparación con personas sanas y con individuos con deterioro cognitivo leve, a menudo un precursor de la enfermedad de Alzheimer. Con casi 6 millones de estadounidenses que viven con la enfermedad de Alzheimer y sin tratamientos viables ni herramientas no invasivas para el diagnóstico temprano, su carga para las familias y la economía es pesada.

Detectar los cambios en el cerebro en la retina

Los científicos en el Centro del Ojo de Duke y otros han estudiado otros cambios en la retina que podrían indicar problemas en el cerebro, como el adelgazamiento de algunas de las capas nerviosas de la retina. "Sabemos que hay cambios que ocurren en el cerebro en los pequeños vasos sanguíneos en personas con enfermedad de Alzheimer, y debido a que la retina es una extensión del cerebro, queríamos investigar si estos cambios podrían detectarse en la retina utilizando una nueva tecnología que es menos invasiva y fácil de obtener", apunta otro de los autores de este estudio, Dilraj S. Grewal, oftalmólogo y cirujano de retina en Duke.

El estudio de Duke utilizó una tecnología no invasiva llamada angiografía por tomografía de coherencia óptica (OCTA, por sus siglas en inglés). Las máquinas de OCTA usan ondas de luz que revelan el flujo de sangre en cada capa de la retina. Una exploración de OCTA podría incluso revelar cambios en pequeños capilares (casi la mitad del ancho de un cabello humano) antes de que aparezcan cambios en los vasos sanguíneos en una exploración del cerebro como una resonancia magnética o un angiograma cerebral, que resaltan solo los vasos sanguíneos más grandes.

Estas técnicas para estudiar el cerebro son invasivas y costosas. "En última instancia, el objetivo sería utilizar esta tecnología para detectar el Alzheimer en una etapa temprana, antes de que los síntomas de pérdida de memoria sean evidentes, y poder monitorear estos cambios con el tiempo en participantes de ensayos clínicos que estudian nuevos tratamientos para el Alzheimer", augura Fekrat.

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